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Escorbuto: La razón de que piratas y marineros no tuvieran dientes

El escorbuto es una enfermedad casi tan antigua como la humanidad. Siempre ha estado presente en estratos más bajos, marinos o incluso piratas.

Ya en la antigüedad marineros egipcios, griegos y romanos recogían historias de una enfermedad que devastaba a los marineros en sus expediciones.

También ha sido sufrida por soldados en las trincheras de las guerras más famosas. Pero ¿Acaso sabes por qué los piratas perdían sus dientes?

Qué es el escorbuto

El escorbuto es una enfermedad asociada a la alimentación y concretamente al déficit de vitamina C.

Este déficit de vitamina impide que se pueda producir por nuestro cuerpo la proteína del colágeno, haciendo que los tejidos blandos se descompongan. Especialmente en la pìel y las encías (empezando con una gingivitis). 

También produce anemia, pérdida del cabello y hemorragias internas hasta acabar en muerte.

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Causas del escorbuto

Al salir al mar durante meses, los marineros necesitaban asegurarse de que la comida a bordo sobreviviera al viaje. Provisiones como galletas, carne salada, cerdo, queso y pescado eran alimentos comunes que se tomaban en viajes largos.  

Frutas y vegetales no entraban dentro de sus dietas y provisiones, ya que que eran productos perecederos. También se desconocía la importancia de la vitamina C en la nutrición para prevenir enfermedades.

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Síntomas del escorbuto

El escorbuto sólo se produce después de un período sostenido de tiempo sin vitamina C, normalmente más de un mes.

A menudo comienza con un paciente que se siente cansado y desganado, se suele manifestar mediante una anemia

El cuerpo necesita la vitamina C para metabolizar el colágeno y no es capaz de sustituir esta vitamina para la producción del mismo.

A medida que las células se descomponen y el sistema nervioso deja de funcionar, las articulaciones se hinchan. Se suele producir un sangrado de las encías y la pérdida de los dientes.

Uno de los síntomas más extraños de la curvatura se conoce como «calentura». El escorbuto produce icteria, delirio y fiebre. 

Los marineros creían repentinamente que el mar que los rodeaba era en realidad colinas onduladas. Se bajaban del barco y eran arrastrados por las olas y la corriente.

Si se deja sin tratar, el escorbuto puede eventualmente terminar en la muerte. En el siglo XVIII, murieron más marineros por escorbuto que en combate. 

¿Se puede curar el escorbuto?

El escorbuto puede ser tratado rápidamente introduciendo vitamina C en la dieta. Mientras que hoy en día la mayoría de la gente tiene un fácil acceso a la fruta y las verduras, este no era el caso a bordo de los barcos durante el apogeo del escorbuto. 

El jugo de lima se daba a los marineros, a menudo mezclado con su ron diario para asegurar que fuera ingerido.  

Anteriormente se habían propuesto varias curas alternativas (e ineficaces), como el sangrado, un «elixir de vitriolo» (una mezcla de ácido sulfúrico y alcohol), y la colocación de un trozo de césped sobre la boca del paciente.

James Lind y el escorbuto

James Lind fue médico y cirujano en barcos durante el siglo XVIII. Fue testigo de los efectos del escorbuto y realizó el primer ensayo clínico registrado en un intento de encontrar una cura. 

Separó a la tripulación enferma en parejas y le dio a cada grupo una de las diferentes curas que se habían propuesto a lo largo de los años. Los enfermos a los que se les dio jugo de lima se recuperaron. 

Sin embargo, pasaron 42 años desde que Lind publicó sus hallazgos para que el jugo de limón fuera oficialmente aceptado por el mundo de los marinos.

Esto puede deberse en parte a que los hallazgos de Cook se difundieron más ampliamente debido a su fama después. 

Una vez que el descubrimiento de Lind fue aceptado, la Marina Real comenzó a distribuir limas a los marineros en viajes largos para asegurar que tuvieran suficiente vitamina C. 

Algunos consideran a James Lind y su investigación en la cura del escorbuto como uno de los padres de los ensayos clínicos modernos.

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El escorbuto fuera en los barcos y en la actualidad

Los casos de escorbuto son bastante atípicos hoy en día. Muy de vez en cuando aparecen casos diagnosticados en personas que no toman frutas y hortalizas en sus dietas.

También se han registrado casos en niños con lactancia no adaptadas a sus necesidades durante su etapa, como una basada en leche de almendras.

Desde que James Lind descubrió el origen y cura del escorbuto, los casos en el mundo son extremadamente bajos. Normalmente vienen asociados a una alimentación inadecuada de las cantidades mínimas necesarias de nutrientes.

El escorbuto ha pasado de ser la plaga del mar a una enfermedad tratable y con cura. La concienciación y las medidas de higiene también ayuda a no perder los dientes como les ocurría a los piratas.

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