Coronavirus: Desde los murci√©lagos hasta los pangolines, ¬Ņc√≥mo nos llegan los virus?

Coronavirus: Desde los murci√©lagos hasta los pangolines, ¬Ņc√≥mo nos llegan los virus?

Los pangolines pueden ser el √ļltimo eslab√≥n en el brote de coronavirus, pero como en el caso del SARS y el MERS, los murci√©lagos son la fuente original m√°s probable del virus mortal. Los cient√≠ficos creen que las peculiaridades gen√©ticas √ļnicas de los murci√©lagos los convierten en hu√©spedes ideales.

 A medida que el mortal coronavirus se extiende por todo el mundo, matando a cientos de personas, deteniendo los cruceros y provocando el cierre de las fronteras, los científicos se apresuran a averiguar exactamente cómo comenzó el brote.

Ahora, un nuevo estudio realizado en China sugiere que los pangolines en peligro de extinción -un oso hormiguero escamoso- son el vínculo más probable entre el coronavirus, los murciélagos y los humanos.

sistema inmune murcielagos

Si bien las especulaciones iniciales apuntaban a mariscos, serpientes y otro coronavirus transmitido por murciélagos de la provincia de Yunnan, en el suroeste de China, los investigadores de la Universidad Agrícola del Sur de China han descubierto que una secuencia genética del virus de los pangolines es 99% idéntica al coronavirus que actualmente infecta a unas 31.000 personas. Eso significa que, antes de llegar a los seres humanos, el virus probablemente pasó de los murciélagos al pangolín, el animal más comercializado ilegalmente en el mundo.

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Al menos 630 personas han muerto ya por el coronavirus de rápida acción, conocido como 2019-nCoV, que fue detectado por primera vez en diciembre de 2019 en un mercado de animales vivos en Wuhan, China. 

¬ŅQu√© pasa con los murci√©lagos?

 

No es la primera vez que el mundo es testigo de un brote de un virus transmitido por murci√©lagos. Se cree que el √Čbola se origin√≥ en los murci√©lagos, as√≠ como en otros dos tipos de coronavirus: el SARS (S√≠ndrome Respiratorio Agudo Severo) que surgi√≥ en Asia en 2003 despu√©s de pasar de los murci√©lagos a la civeta y a los humanos, y el MERS (S√≠ndrome Respiratorio del Medio Oriente), que ha infectado a unas 2.500 personas desde 2012 despu√©s de ser transferido de los camellos.¬†

Esto no es necesariamente sorprendente considerando el gran tama√Īo y la propagaci√≥n de la poblaci√≥n de murci√©lagos, dice Yan Xiang, un profesor de virolog√≠a de la Universidad de Texas. Los murci√©lagos son el segundo mam√≠fero m√°s com√ļn despu√©s de los roedores, constituyendo casi el 20% de todas las especies de mam√≠feros – hay m√°s de 1.300 especies de murci√©lagos y algunos pueden vivir hasta 40 a√Īos.¬†

Pero los expertos creen que es el sistema inmunol√≥gico √ļnico de los murci√©lagos el que le permite albergar tantos virus.¬†¬†

Aunque Xiang dice que los cient√≠ficos ¬ętodav√≠a no tienen una imagen completa¬Ľ de este sistema, se√Īala dos elementos clave de la respuesta inmunol√≥gica del mam√≠fero, llamada ¬ęinmunidad innata¬Ľ – sus altas temperaturas corporales y mayores niveles de interfer√≥n, que se√Īalan la activaci√≥n de un estado antiviral.

Los murci√©lagos son el √ļnico mam√≠fero con la capacidad de volar, lo que aumenta su temperatura corporal y su tasa metab√≥lica, y pone a sus cuerpos en un estado constante de ¬ęfiebre¬Ľ. Algunos cient√≠ficos creen que los murci√©lagos han suprimido su sistema inmunol√≥gico para hacer frente, lo que les permite tolerar m√°s virus.¬†

 

Especies intermedias

 

Aunque se cree que el coronavirus se originó en los murciélagos, esto no significa que se transmitiera directamente de los murciélagos a los humanos. Los coronavirus son enfermedades virales zoonóticas, lo que significa que se transmiten de animales a humanos, y mientras están en el animal, el virus pasa por una serie de mutaciones genéticas que le permiten infectar y multiplicarse dentro de los humanos. 

Xiang est√° ¬ęconvencido¬Ľ del v√≠nculo entre el coronavirus y los pangolines, como sugiere el √ļltimo estudio de los investigadores de la Universidad Agr√≠cola del Sur de China, que estudiaron m√°s de 1.000 muestras de animales salvajes.

Aunque este estudio a√ļn no se ha publicado, Xiang dice que las pruebas de sus afirmaciones ¬ęya existen¬Ľ en un documento de octubre de 2019, en el que se publicaron secuencias del genoma de pangolinas enfermas que fueron contrabandeadas de Malasia a China, encontrando pruebas de coronavirus.

Este coronavirus de √ļltima generaci√≥n podr√≠a ser ¬ęun h√≠brido de dos coronavirus muy similares, como se sugiere en un documento reciente¬Ľ, dice Xiang.

¬ęEl virus probablemente fue incapaz de infectar a los humanos directamente a trav√©s de los murci√©lagos, por lo que tuvo que pasar por un animal intermedio para mutar a√ļn m√°s para poder infectar a los humanos¬Ľ, dijo Xiang a DW. El animal intermedio que facilit√≥ el h√≠brido de los dos virus, dice Xiang, es ¬ęmuy probablemente el pangol√≠n¬Ľ, pero subray√≥ que, en esta etapa, este v√≠nculo era especulativo y tendr√≠a que ser confirmado por estudios adicionales.¬†

Los mecanismos de defensa de los humanos nos mantienen a salvo, principalmentemientras que la devastaci√≥n de tales brotes es dif√≠cil de predecir, Stuart Neil, jefe de virolog√≠a del King’s College de Londres, dice que ¬ęen el gran esquema de las cosas¬Ľ, eventos como este ¬ęno ocurren muy a menudo¬Ľ.

¬ęProbablemente estamos expuestos a estos virus de otras especies con mucha m√°s frecuencia que la transferencia de nuevos virus de animales y estas epidemias sostenidas¬Ľ.

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